El Grupo Alimentario Citrus (GAC), que comercializa la marca Verdifresh -interproveedora de Mercadona-, se ha lanzado a la producción de cultivos hidropónicos en su Centro de Innovación Agronómica de Monserrat (CIAM). Este macroinvernadero, que consume un 60% menos de agua, tiene capacidad para 10 millones de plantas y una producción semanal de 10.000 kilogramos.

El centro de innovación, que se ubica sobre una parcela de 160.000 metros cuadrados y en el que se han invertido 1,3 millones de euros, se dedica a la investigación de procesos y métodos de cultivos más eficientes y sostenibles, y a la realización de ensayos y pruebas para la mejora de nuevas variedades agrícolas que son tendencia en la alimentación actual, como las lechugas baby o los microgreens.

El CIAM tiene como núcleo principal un invernadero de 12.160 m2, donde se realizan los ensayos de I+D agrícola con condiciones de clima controladas. Al estar protegido del exterior, el invernadero permite aplicar mejoras para la eficiencia productiva y la sostenibilidad de los recursos. Así, este método de cultivo también favorece el ahorro de agua y reduce de forma considerable la entrada de insectos y patógenos dañinos para el cultivo, por lo que se reduce la utilización de productos fitosanitarios para su control.

Desde hace algunos meses se han iniciado ensayos con lechugas baby (brotes) de las variedades Batavia roja, Batavia verde y Lollo rosso. En el invernadero del CIAM se producen 2.000 kilogramos de hojas de lechuga baby a la semana que se trasladan en su mayoría a la planta de Verdifresh en Ribar-roja, donde son procesadas para la elaboración de las ensaladas listas para consumir de la marca.

El CIAM cuenta también con una nave de 1.264 m2 dotada de cámaras de temperatura controlada donde se realizan los procesos de siembra y pre-germinación, así como ensayos con iluminación artificial. Entre los proyectos más innovadores que se están desarrollando en esta parte del CIAM hay que destacar un sistema de cultivo hidropónico cerrado para cultivos de hoja, que incluye mecanismos que permiten reutilizar prácticamente el 100% del agua y no contaminan el suelo.

Se trata de un proyecto de I+D+i financiado por el CDTI (Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial) para el periodo 2017-2019, en el que el CIAM ha sido seleccionado como partner especialista en cultivo de vegetales.

Entre estos nuevos cultivos que desarrolla el CIAM destacan los microgreens, primeros brotes de vegetales que poseen una gran concentración de propiedades nutricionales y que están ganando una creciente visibilidad en la cocina nacional e internacional, por su distintivo toque de olor, sabor y color.

Los ensayos actuales con microgreens se centran en variedades de brócoli, mostaza, brotes de rabanito y kale. El objetivo es comercializar este producto vivo (sin cortar ni procesar), con un envase que facilita el consumo y un sustrato que mantiene la humedad y frescura del vegetal. Un producto listo para ser cortado y consumido.

El grupo, formado por 2.200 personas, facturó el último ejercicio 240 millones de euros y tiene una superficie agrícola de 5.000 hectáreas y seis plantas en España donde se procesa la producción. El grupo exporta a más de 20 países y comercializa sus productos en España bajo la marca Verdifresh.

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