Científicos de la Universidad de Columbia Británica (UBC, Vancouver, Canadá) estudiaron el uso de cepillos por ganado lechero joven, un problema de bienestar animal poco examinado. Crédito: Programa de Bienestar Animal de la UBC

Un nuevo estudio en el Journal of Dairy Science , realizado por investigadores del Animal Welfare Program, Faculty of Land and Food Systems, University of British Columbia, Vancouver, Canadá, es el primero en caracterizar el uso de cepillos estacionarios entre novillas lecheras destetadas.

Las vacas que no tienen acceso a los cepillos tienden a frotarse la cabeza y el cuerpo contra las paredes del corral y los bordes de los abrevaderos, con riesgo de sufrir lesiones. Además, el ganado joven parece estar motivado para manipular objetos con la boca. Estudios anteriores han encontrado que el ganado joven que tenía acceso a cepillos fijos o cuerdas de cáñamo colgantes, que podían manipular por vía oral, mostró niveles reducidos de comportamientos orales anormales, no nutritivos y potencialmente dañinos, como rodar la lengua y chupar en las paredes de los corrales de malla de alambre. y otros accesorios para bolígrafos.

Por lo tanto, proporcionar acceso a los cepillos en su entorno de alojamiento es una cuestión de bienestar para el ganado. Sin embargo, las vaquillas lecheras destetadas a menudo se alojan en entornos simples con pocas salidas adecuadas para el aseo o la manipulación oral y otros comportamientos naturales. Los cepillos giratorios permiten que el ganado cepille las áreas del cuerpo de difícil acceso, pero los cepillos fijos pueden ser más económicos y ofrecer oportunidades para otros comportamientos, como la manipulación oral.

La investigadora principal Marina Von Keyserlingk, Ph.D., señaló: «Aunque el suministro de cepillos para el ganado lechero se está volviendo más común, el suministro de objetos para la manipulación oral ha sido poco explorado. Este parece ser un comportamiento importante para el ganado joven». Por lo tanto, este estudio examinó no solo el aseo, sino también los comportamientos orales centrados en los cepillos, además de explorar las preferencias de las vaquillas por el tipo y la ubicación de los cepillos.

En la fase 1 del estudio, se colocaron cuatro cepillos rectangulares para fregar en la cerca que rodeaba un corral de grupo experimental que albergaba cuatro novillas a la vez. Esta fase también investigó si las vaquillas preferían cerdas más suaves o más rígidas, la orientación vertical u horizontal de los cepillos, o cualquier ubicación particular de los cepillos dentro del corral. En la fase 2 del experimento, las novillas se trasladaron a establos libres con un cepillo de fregar montado horizontalmente en el riel delantero del establo o sin cepillos. Después de cinco días, se agregaron cepillos a los puestos que antes no habían tenido ningún efecto después de este período de privación. Ambas fases del experimento utilizaron cámaras de video montadas en el corral o en los compartimientos para la grabación y observación de comportamientos.

El equipo de investigación descubrió que las vaquillas comenzaron a usar los cepillos casi de inmediato, a pesar de que nunca antes habían estado expuestos a ellos. En la primera fase, los cepillos se utilizaron principalmente para el aseo (aproximadamente el 60% del uso de cepillos), principalmente de la cabeza, pero las vaquillas también mostraron una gran cantidad de manipulación del cepillo oral (aproximadamente el 40%). Después de un pico en el primer día en el corral, el uso del cepillo fue constante durante esta etapa, y todas las vaquillas en el corral en cualquier momento usaron cada cepillo al menos una vez. En la fase 2, la mayoría (aproximadamente el 75%) del uso del cepillo fue manipulación oral. Las novillas inicialmente privadas de cepillos durante esta fase mostraron más uso de cepillos después de que se volvieron a agregar a los establos (aproximadamente tres veces más que las novillas que tuvieron acceso a los cepillos todo el tiempo), en un efecto de rebote.

La manipulación oral de los cepillos en todas las etapas del experimento se mantuvo constante a lo largo del tiempo, lo que refuerza la opinión del equipo de que este es un comportamiento importante para el ganado joven. Además, la falta de diferencias en el uso de cepillos con diferente rigidez de cerdas y orientación horizontal versus vertical sugiere que el tipo de cepillos proporcionados puede ser menos importante que si se proporcionan o no.

«En nuestro estudio, los patrones de uso de los cepillos a lo largo de los días sugieren que los cepillos estacionarios son funcionalmente relevantes para el comportamiento natural de las vaquillas y mantienen su interés a lo largo del tiempo, características importantes para los enriquecimientos ambientales relevantes», dijo von Keyserlingk. «Dada la evidencia reciente que indica que las vacas adultas están muy motivadas para acceder a los arbustos , privar al ganado de esos recursos podría tener efectos negativos en su bienestar».

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