Esta foto tomada el viernes 20 de septiembre de 2019 muestra el enorme glaciar Planpincieux, en los Alpes, en el pico Grande Jorasses del macizo del Mont Blanc, que se extiende a ambos lados de las fronteras de Italia, Francia y Suiza y contiene el pico más alto de Europa occidental. El veloz glaciar italiano se está derritiendo rápidamente, amenazando un pintoresco valle cerca de la ciudad alpina de Courmayeur. (Comuna de Courmayeur, Fondazione Montagna Sicura vía AP)

Los glaciares de los Andes no deberían estar libres de nieve tan temprano en esta época del año, pero algunos ahora están desnudos.

Las condiciones cálidas de enero, incluida una ola de calor abrasador con temperaturas superiores a los 100 grados en algunos lugares, derritieron casi toda la capa de nieve en algunos de los glaciares Olivares de Chile y el Volcán Overo en Argentina. Con alrededor de ocho semanas restantes en la temporada de derretimiento, el hielo glacial expuesto podría desaparecer más rápido ahora sin una capa de nieve.

“Estamos viendo glaciares sin nieve en momentos inusuales, y eso significa pleno verano en los Andes”, dijo Mauri Pelto, glaciólogo de Nichols College. “Todos ellos están relacionados solo con las altas temperaturas”.

A medida que aumentan las temperaturas globales, los glaciares de montaña de todo el mundo están sudando. Esto podría afectar a casi 1900 millones de personas que viven en las zonas montañosas y río abajo, que dependen del derretimiento del hielo y la nieve para beber, para la agricultura y para la energía hidroeléctrica. En los Andes tropicales, por ejemplo, los glaciares proporcionan casi un tercio del agua que utilizan millones de personas en las principales ciudades durante la estación seca.

Un nuevo estudio publicado el lunes en la revista Nature Geoscience muestra que la disminución podría ser más calamitosa de lo que se pensaba anteriormente. Los glaciares de las montañas de la Tierra pueden tener menos hielo de lo estimado previamente, lo que significa que podrían secarse antes de lo esperado, especialmente porque el cambio climático acelera su derretimiento.

Los investigadores también encontraron que la contribución potencial de aumento del nivel del mar de los glaciares disminuiría en aproximadamente un 20%, de 13 a 10 pulgadas. Pero dado que los glaciares de montaña contribuyen solo con alrededor de un tercio del aumento global del nivel del mar, esto tiene solo un impacto modesto en las proyecciones futuras.

“Este estudio no es una buena noticia porque tenemos menos agua dulce para las personas si tenemos menos hielo”, dijo Romain Millan, autor principal del estudio y candidato postdoctoral en el Instituto de Geociencias Ambientales de Francia. “Para el aumento del nivel del mar, no cambia nada en el panorama general. . . porque Groenlandia y la Antártida son los principales impulsores del aumento del nivel del mar”.

En el primer estudio mundial de este tipo, Millan y sus colegas determinaron el movimiento y el espesor de más de 250 000 glaciares de montaña, que representan el 98 % de los glaciares fuera de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida.

“Te sorprendería lo poco que aún sabemos sobre los glaciares de montaña. Si bien conocemos bastante bien su área de superficie, tenemos mediciones directas del espesor del hielo para menos del 1% de los 250,000 glaciares en todo el mundo”, escribió en un correo electrónico Mathieu Morlighem, coautor y profesor de Dartmouth College. “Su futuro es notoriamente difícil de predecir porque todavía nos faltan características básicas, como su geometría”.

Para el nuevo estudio, investigadores de Francia, Dinamarca y Estados Unidos analizaron 800.000 pares de imágenes satelitales, incluidos pequeños glaciares que nunca se han estudiado, como en Nueva Zelanda y las cordilleras del sur de América del Sur, así como grandes en la Patagonia. y el Ártico. El equipo rastreó el movimiento de sus características físicas, como grietas, durante más de un año para evaluar su flujo de hielo. Usando la velocidad y la pendiente del glaciar, pudieron estimar el grosor y el volumen del hielo.

Los científicos concluyeron que el contenido global de hielo glacial era más bajo de lo que se pensaba anteriormente, pero variaba según la región. En las montañas de los Andes tropicales, los investigadores encontraron casi una cuarta parte menos de hielo glacial, lo que se traduce en aproximadamente un 23% menos de agua dulce.

Las olas de calor extremo en la región, como la del mes pasado, hacen que estas reservas de hielo más pequeñas disminuyan más rápido y dejen aún menos para las generaciones futuras.

“Cuando pierdes la capa de nieve a principios del verano, [el glaciar] se derrite mucho más rápido porque el hielo es oscuro, por lo que elimina el volumen más rápido”, dijo Pelto, quien no participó en el estudio del lunes.

Los glaciares de montaña en otros lugares encontraron los investigadores, tenían más hielo de lo estimado previamente. Los glaciares del Himalaya tienen un 37% más de hielo, estiman los investigadores, pero algunos de estos campos de hielo están bajo una intensa presión a medida que aumentan las temperaturas.

Un nuevo estudio publicado el jueves en Nature Portfolio Journal Climate and Atmospheric Research muestra que el glaciar más alto del mundo, en la cima del Monte Everest, se está derritiendo más rápido que nunca. El glaciar South Col del Himalaya está perdiendo décadas de hielo cada año debido al cambio climático, según los investigadores que recuperaron un núcleo de hielo allí.

El hielo que tardó casi 2.000 años en formarse en el glaciar se derritió en unos 25 años, disminuyendo a un ritmo unas 80 veces más rápido que el que tardó en formarse. South Col Glacier puede desaparecer a mediados de este siglo, escribieron los autores.

«Demostramos que incluso un pequeño aumento en la temperatura puede provocar un mayor derretimiento y una sublimación significativamente mayor, especialmente si la superficie del glaciar no está cubierta de nieve todo el año», dijo el coautor del estudio Paul Andrew Mayewski, profesor del Instituto de Cambio Climático de la Universidad de Maine, dijo en un correo electrónico.

Investigadores en diferentes partes del mundo han advertido que los glaciares de montaña podrían desaparecer en un futuro cercano a menos que el mundo reduzca las emisiones de gases de efecto invernadero más rápido. La agencia climática de la ONU dijo que los últimos tres glaciares de montaña en el este de África se están reduciendo tan rápido que podrían desaparecer en dos décadas. Y los científicos austriacos que estudian las cuevas de hielo en los Alpes orientales dicen que al ritmo actual, esos glaciares también desaparecerán.

Morlighem dijo que el nuevo conjunto completo de datos de su equipo podría mejorar las proyecciones existentes del comportamiento de los glaciares, aunque las mediciones de campo directas ayudarían a reducir la incertidumbre general del equipo. Las mediciones sobre el terreno también podrían ayudar a informar a las comunidades según su suministro de agua.

“No podemos predecir cómo seguirán respondiendo al cambio climático si no sabemos qué tan gruesos son”, dijo sobre los glaciares. “Esperamos que se recopilen más datos en los próximos años para mejorar nuestra capacidad de predecir cuánto tiempo les queda a estos glaciares, ya que muchas comunidades dependen de ellos para la producción de energía hidroeléctrica, la agricultura o incluso el agua potable”.

Por Kasha Patel y Ellen Francis, The Washington Post

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