Frank Vermeersch es el director de Relaciones con el Cliente y Marcom de AgroFair, empresa holandesa conocida por sus bananas Oké de Comercio Justo. Frank no cree que el aumento de los precios de la banana vaya a mejorar el sector. La cadena de la banana, incluida la variedad de Comercio Justo, ha ido cuesta abajo durante bastante tiempo. «Es algo a lo que todo el mundo se enfrenta y se deriva de un sistema que ha caído en una espiral de precios bajos. La gente no sabe cómo encontrar una solución que en general satisfaga a todo el mundo», comienza diciendo.

Frank considera que la competencia es necesaria para estimular el comercio, pero dice que por eso los precios en la cadena están bajo presión. «Los precios competitivos y las promociones están bien, porque pueden impulsar los productos. Lo que pasa es que ahora se nos están yendo de las manos». Como ejemplo, cita la gran cantidad de bananas que se venden a menos de un euro en Europa occidental, mientras que los productores de dichas frutas tienen que vivir en chozas con tejados de chapa.

«¿Es eso lo que queremos? Estoy seguro de que nadie lo quiere en realidad, pero es un ciclo difícil de romper». Frank cree que las bananas son víctimas de su propio éxito y que los retailers siguen utilizando el bajo precio de esta popular fruta para atraer a los compradores. «Las bananas se siguen ofreciendo descaradamente a 0,99 euros, solo para retener la mitad o la décima parte del mercado. Son víctimas permanentes de esa vorágine competitiva».

Es posible
Este experto en bananas no culpa a los consumidores. «Los retailers han creado esta situación, educando a la gente de esta manera. Otros productos también han sido víctimas de esto». Sin embargo, los compradores sí juegan un papel importante. «Si los consumidores van a pagar precios justos a los productores, los precios occidentales deben subir. La gente debe empezar a aceptar que las bananas van a ser en general un poco más caras, y que eso no va a hacer más pobre al ciudadano medio».

Agrofair fue la primera en introducir las bananas de Comercio Justo hace 25 años y considera que es posible. Recuerda que no todas las frutas y hortalizas se venden a precios mínimos. Frank comenta que cuatro manzanas producidas en Países Bajos y Bélgica, por ejemplo, que se venden bien, cuestan más que las bananas que vienen de 10.000 kilómetros de distancia, al igual que productos como los arándanos y los aguacates. De los muchos productos de Comercio Justo que hay en el mercado, ningún otro se enfrenta a una competencia tan extrema.

No hay margen
Los precios del mercado siguen siendo bajos, por lo que no hay margen para trabajar en aspectos importantes. «Hay que tener dinero de sobra para hacer las cosas que los precios bajos suelen hacer totalmente imposibles. Entre ellas, la reforestación y las cuestiones medioambientales». Los ODS (Objetivos de Desarrollo Sostenible) están recibiendo mucha atención a nivel mundial, y las condiciones asociadas se imponen automáticamente a los productores de bananas, sin previsión de margen.

La masa de etiquetas confusas tampoco ayuda, y a veces distraen del verdadero asunto: los precios bajos. «La opinión pública es sensible a esto, por lo que los retailers se centran mucho en la reforestación, la gestión del agua o el uso del plástico. Eso parece más fácil de abordar que el Comercio Justo. Pero los productores no ganan nada, aparte de, quizás, vivir en condiciones algo mejores. En Alemania se dice ‘Erst das Fressen, dann die Moral’ (‘primero la comida, luego la moral’)», expresa Frank.

El experto se alegra de los avances en materia de medio ambiente, pero se pregunta dónde quedan los productores. «Ambos deberían disfrutar de la concienciación. Parece que la gente evita hablar de los precios bajos». Frank cita como ejemplo las bananas ecológicas: los compradores dan por hecho que se han pagado precios justos por las frutas, cuando son aspectos distintos. Por ello, aboga por que todas las etiquetas como, por ejemplo, Rainforest Alliance sean también de Comercio Justo. «Ese dólar extra supondría una gran diferencia para los productores».

Cada vez hay más interés por las bananas ecológicas de Comercio Justo, pero Vermeersch advierte que no hay que fiarse ciegamente de las etiquetas. Y hay que dar a las bananas convencionales de Comercio Justo su merecido lugar. «Si, por ejemplo, la gente prefiere las bananas ecológicas de Comercio Justo, los productores convencionales de Comercio Justo sufrirán a largo plazo. Eso es porque es imposible producir bananas ecológicas en muchas zonas tropicales». Además, las bananas convencionales de Comercio Justo se producen cada vez más de forma sostenible. «La normativa sobre el uso de productos fitosanitarios es cada vez más estricta».

Un paso en la dirección correcta
Frank no considera que el Comercio Justo sea la respuesta definitiva, pero es un gran paso en la dirección correcta. «Ningún sistema es perfecto, pero por ahora no hay nada mejor. Definitivamente, el Comercio Justo beneficia a los productores mucho más que la comercialización de bananas convencionales». Sin embargo, las bananas de Comercio Justo también están atrapadas en la espiral de precios a la baja. «El Comercio Justo no opera de forma independiente dentro del sector de la banana. Con una competencia muy poco sana, acabará en la misma vorágine que la banana convencional».

Frank dice que hace unos 13 años, cuando las bananas de Comercio Justo entraron en el mercado, eran más caras que ahora. «Eso se debe a la competencia y al volumen: entonces se vendía menos, por lo que los márgenes eran mayores». El dólar extra por caja de bananas de Comercio Justo no cubre, desde luego, todos los costes. Sin embargo, marca la diferencia, según Frank, quien señala que cosas como la vivienda y la educación podrían beneficiarse aún más si todas las bananas de Comercio Justo disponibles pudieran venderse también como tales. «Por ahora, no hay suficientes clientes para eso».

Frank menciona como ejemplo a los productores nicaragüenses, quienes venden unos dos contenedores de banana de Comercio Justo a la semana, mientras que hay decenas de contenedores esperando, que luego salen por casi nada. Dice que los precios de Comercio Justo subirán este año y advierte que las bananas deben verse en el contexto de toda la cadena. Si las bananas de Comercio Justo se vuelven demasiado caras, los retailers podrían optar por almacenar otras bananas. «Lo que la gente pague por las bananas o lo que los retailers estén dispuestos a cobrar dicta, en última instancia, los márgenes de los productores».

Comunicación
Probablemente será un proceso largo y complicado encontrar una solución a la excesiva competencia de la cadena de la banana. No obstante, este comerciante cree que la comunicación en toda la cadena ayudará. «No deberíamos estar enfrentados, con los cuchillos en la mano. El diálogo sobre cómo podemos liberarnos de la espiral negativa de precios tiene que darse de alguna manera en toda la cadena». También es necesaria la comunicación con los consumidores.

«Uno de los retos es aclarar a los compradores lo que está pasando. Y si lo supieran, ¿no sería más fácil que gastasen un poco más en las bananas?». A pesar de la historia del Comercio Justo y de las fotos que lo documentan, es difícil llegar a la gente, y los retailers europeos a veces dudan del Comercio Justo. Esto no solo erosiona el apoyo del Comercio Justo en los supermercados, sino que también afecta a su comunicación con los consumidores. «Debe haber una comunicación más clara y directa».

Anonimato
Sin embargo, Frank también ve avances positivos en los retailers europeos. Algunos supermercados pagan precios justos por las bananas y apoyan a sus proveedores. «Una de las claves para encontrar la fórmula adecuada y salir de la espiral negativa de precios es mantener relaciones duraderas y elaborar juntos una estrategia a largo plazo». Muchas bananas convencionales se venden en el mercado al contado, lo que da lugar a precios bajos y al anonimato.

«AgroFair se centra realmente en trabajar con nuestros socios. Cada productor de Comercio Justo obtiene un contrato anual y sabe a qué atenerse del 1 de enero al 31 de diciembre. Así, pueden presupuestar y saber de antemano la cantidad aproximada de Comercio Justo que van a recibir». Las asociaciones a largo plazo en las que los productores y los retailers hablan y se conocen pueden ser vitales para romper la espiral de precios a la baja.

«Entre nuestros clientes están los supermercados, algunos de los cuales llevan 20 años tratando con los mismos productores de bananas. Por lo tanto, no hay anonimato, y los retailers saben cómo se gasta la prima de Comercio Justo. Sin embargo, tanto en el Comercio Justo como en el convencional, sigue ocurriendo a menudo que el trabajo se realiza de forma totalmente anónima, con diferentes productores cada año», concluye Frank.

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