Mazorcas de maíz en las granjas del sur de la Universidad de Illinois. Crédito: U de I: Debra Levey Larson

Cuando los precios del maíz aumentan, los agricultores obtienen mayores rendimientos al realizar cambios. Según un estudio reciente de la Universidad de Illinois, alrededor de un tercio del aumento de rendimiento se deriva de prácticas de manejo más intensivas y dos tercios de la cosecha de acres adicionales.

El economista agrícola Madhu Khanna dice que los hallazgos entorpecen el debate en curso sobre los cambios en el precio de los alimentos y el uso de la tierra debido al etanol de maíz.

«Ha habido mucha controversia sobre el impacto de la producción de biocombustible y la producción de etanol de maíz en los precios del maíz porque afecta las estimaciones del cambio indirecto de uso de la tierra causado por el etanol de maíz «, dijo Khanna. «Esto, a su vez, afecta los cálculos de intensidad de carbono para el etanol de maíz utilizados para estimar cómo el etanol de maíz puede cumplir con el Estándar de combustible de bajo contenido de carbono en California, que busca reducir la intensidad de gases de efecto invernadero del combustible de transporte en California en un 10 por ciento para 2020. De Esta investigación, sabiendo que los rendimientos del maíz responden a los precios del maíz, reduce la magnitud del cambio de uso de la tierra relacionado con la intensidad de carbono del etanol de maíz «.

El estudio se basó en 30 años de datos (1977 a 2007) del Servicio Nacional de Estadística Agrícola (NASS) del USDA sobre el rendimiento y la superficie de maíz y soja a nivel de condado en la región de secano de los Estados Unidos, al este del Gran Llanuras. El estudio también analizó las variables climáticas, tanto para el período de 30 años como en las predicciones de la temperatura y la precipitación en los años 2040 a 2050 y en el rango más largo hasta 2080.

«Utilizando predicciones de una variedad de modelos climáticos, simulamos lo que los cambios implicarían para los rendimientos de maíz y soja», dijo Khanna. «Hay mucha variabilidad. Podemos esperar entre un 7 y un 12 por ciento de reducción en el rendimiento del maíz en escenarios de calentamiento lento hasta una reducción de hasta un 40 por ciento en promedio en los escenarios de calentamiento más rápido.

«También encontramos que, al incluir el potencial de los precios para afectar el rendimiento del maíz, en realidad reduce el impacto adverso en el rendimiento del maíz que se puede atribuir a las variables climáticas», dijo Khanna. Estudios anteriores muestran que el cambio climático conduce a una reducción mucho mayor de los rendimientos a largo plazo. «Cuando se tiene en cuenta que hay adaptación y los agricultores pueden cambiar sus prácticas en respuesta a los precios, encontramos que esas estimaciones son aproximadamente un 10 por ciento más altas de lo que serían sin la capacidad de respuesta de los agricultores».

Khanna dice que es importante no atribuir todo el cambio que podría ocurrir en respuesta al cambio climático solo a las variables climáticas, sino reconocer el potencial de adaptación mientras se trata de comprender cómo podría ser el futuro bajo el cambio climático.

«Sabemos por este estudio que los precios más altos de los cultivos llevarán a los agricultores a invertir más y mejorar la producción en sus tierras existentes», dijo Khanna. «Y aunque no podemos desagregar y especificar cuáles fueron los cambios que llevaron a aumentos en el rendimiento, encontramos una relación estadísticamente significativa entre los precios más altos del maíz y el rendimiento más alto por acre. Y no encontramos los mismos resultados en el caso de la soja. . Basado en algunas de nuestras otras investigaciones, sabemos que cuando un agricultor expande la producción de maíz , la expansión es en tierras de soja y la soja se traslada a tierras más marginales. Es por eso que vemos más de ese aumento de precio «.

Al examinar los grados día de crecimiento, el estudio encontró, como se esperaba, que tener una temporada de crecimiento más larga y un clima más cálido es beneficioso para un cultivo, pero a medida que se acerca a los niveles de umbral, un mayor calentamiento puede tener un efecto negativo. Khanna dijo que tiene un efecto en forma de U sobre el rendimiento de los cultivos.

«También encontramos evidencia clara de que tener una gran cantidad de días por encima del umbral tiene un impacto adverso significativo en el rendimiento de los cultivos», dijo Khanna. «En comparación con la temperatura, los cambios de precipitación tienen un impacto menor, pero también un efecto en forma de U en el que, hasta cierto punto, la precipitación es buena, pero demasiada lluvia puede tener un impacto negativo en el rendimiento de los cultivos . En general, el estudio encontró que Las regiones del sur y sureste tendrán un impacto mucho más negativo del cambio climático que el medio oeste superior.

«Nuestros hallazgos proporcionan evidencia del potencial de adaptación porque se puede esperar que los agricultores respondan a los precios más altos de los cultivos que pueden acompañar al cambio climático», dijo Khanna. «En consecuencia, el impacto neto del cambio climático puede no ser tan negativo porque los agricultores podrán utilizar mejores prácticas para compensar hasta cierto punto».

Khanna enfatizó que cualquier evaluación del efecto del uso de la tierra del etanol de maíz debe considerar lo que este estudio aprendió sobre la capacidad de respuesta del rendimiento del maíz a los precios. Es particularmente importante porque la estimación del cambio indirecto de uso de la tierra causado por los precios más altos del maíz debido al etanol de maíz utiliza modelos de equilibrio global y la capacidad de respuesta de los rendimientos del maíz a los precios del maíz es un parámetro importante en esos modelos. Los resultados de este estudio pueden ayudar a orientar la discusión sobre los modelos que estiman la huella de carbono del etanol de maíz.

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