Investigadores de la Universidad McMaster, Canadá, desarrollaron una prueba para la contaminación por Salmonella que «brinda resultados precisos en una hora o menos». La prueba de bajo costo podría mejorar la seguridad alimentaria y mitigar el retiro generalizado de alimentos contaminados.

La salmonela es uno de los principales riesgos de contaminación para los procesadores avícolas, ya que los principales productores de pollo tienen que realizar «decenas de miles» de pruebas de laboratorio cada año para prevenir la infección, que causa 155 000 muertes cada año en todo el mundo, según el informe.

El informe señala que: “Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) informan que cada año, solo en los EE. UU., la infección por Salmonella provoca aproximadamente 450 muertes, 23 000 hospitalizaciones y US$365 millones en costos médicos directos”.

Reducir o eliminar la necesidad de realizar pruebas de Salmonella durante la noche y reemplazarlas por una prueba rápida y fácil de usar ahorrará tiempo y dinero, señala el coautor del estudio Yingfu Li, profesor de Bioquímica y Biología Química y líder del Grupo de Investigación de Ácidos Nucleicos Funcionales de McMaster.

“Cualquiera puede usarlo en el entorno donde se preparan, procesan o venden alimentos”, dice. 

“Hay un equilibrio entre costo, conveniencia y necesidad. Si es barato, confiable y fácil, ¿por qué no usarlo?”.

un investigador
Investigadores de la Universidad McMaster han desarrollado una prueba que puede detectar rápidamente la bacteria Salmonella. (Crédito: Matthew Clarke, Universidad McMaster)“Más fácil que usar una prueba COVID”

El equipo de investigación se centró en hacer que la prueba fuera lo más rápida y fácil de usar posible. 

“Usar estas pruebas es más fácil que usar una prueba COVID, que tanta gente ya está haciendo”, destaca el coautor Carlos Filipe, presidente del Departamento de Ingeniería Química de McMaster. 

“Para que esto sea lo más efectivo y útil posible, tiene que ser fácil de usar”.

La prueba en sí se basa en una nueva molécula de ácido nucleico sintético, que fue desarrollada en McMaster. Esta molécula está intercalada entre partículas microscópicas que recubren la punta de una pipeta. 

Cuando una muestra licuada del alimento que se está analizando se extrae dentro del tubo, la bacteria Salmonella , si está presente, atravesará las partículas microscópicas, permitiendo que escape la molécula de ácido. 

Cuando se gotea sobre el papel de prueba, la solución resultante se volverá de un tono rojo visible. Cuanto mayor sea la concentración de Salmonella , más brillante será el rojo. 

«Crear una prueba que sea fácil de usar y que produzca un color fácilmente visible en una hora es importante», agrega el coautor Tohid Didar, profesor asociado de Ingeniería Mecánica y Presidente de Investigación de Canadá en Nanobiomateriales.

El informe,  A Simple Colorimetric Au-on-Au Tip Sensor with a New Functional Nucleic Acid Probe for Food-borne Pathogen Salmonella typhimurium,  se publicó en la revista Angewandte Chemie y señala además que la prueba rápida también podría garantizar el procesamiento seguro de otros alimentos particularmente vulnerables a la Salmonella , como huevos, lácteos y carne de res. 

La seguridad alimentaria en el punto de mira
Los reguladores de la UE advirtieron en diciembre pasado sobre un aumento general en los casos notificados de enfermedades zoonóticas y brotes de origen alimentario en comparación con el año anterior, y agregaron que los niveles aún están «muy por debajo» de los años previos a la pandemia. 

Estos hallazgos se revelaron en el último  informe anual de zoonosis de EU One Health , que señaló que la mayoría de los brotes de origen alimentario (773) fueron causados ??por Salmonella , que representó el 19,3% del total.

El año pasado, la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria pidió «prudencia en el uso de antimicrobianos en todos los sectores, incluida la agricultura», tras  descubrir  que la resistencia a los antimicrobianos (RAM) sigue siendo alta en algunas cepas de Salmonella . Sin embargo, notó una mejora reciente en la vulnerabilidad de la cepa a los antibióticos. 

por James Davis

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