Las enfermedades fúngicas están diezmando los cultivos, y los agricultores pierden entre el 10 % y el 23 % de sus cosechas por infecciones cada año, además de pérdidas posteriores a la cosecha. Los rendimientos decrecientes amenazan la seguridad alimentaria mundial y los científicos están instando a las agencias de todo el mundo a unirse para encontrar nuevas formas de combatir las infecciones, incluida la exploración de tecnologías como la IA y el uso de drones para detectar los riesgos de hongos más rápido.

Un informe de la Biblioteca Nacional de Medicina revela que la pérdida de cultivos de productos básicos por enfermedades fúngicas puede desestabilizar las economías de los países en desarrollo y que el cambio climático está acelerando el daño potencialmente devastador causado por los hongos. 

“Las infecciones fúngicas amenazan algunos de nuestros cultivos más importantes, desde papas hasta granos y bananas. Ya estamos viendo pérdidas masivas, y esto amenaza con convertirse en una catástrofe global a la luz del crecimiento de la población”, dice Sarah Gurr, catedrática de seguridad alimentaria en la Universidad de Exeter y coautora del informe.

En los cinco cultivos calóricos más importantes (arroz, trigo, maíz), soja y papas, las pérdidas por infecciones equivalen a suficientes alimentos para proporcionar entre 600 millones y 4 mil millones de personas con 2000 calorías todos los días durante un año.

Además, la aceleración del cambio climático empeorará la prevalencia de infecciones fúngicas que dañan las cosechas, según Nature . Los productores de Inglaterra e Irlanda ya han informado sobre infecciones por roya del tallo del trigo, que normalmente ocurren en los trópicos. 

Trigo con una infección por hongos.
La agricultura moderna que utiliza cultivos genéticamente uniformes crea las condiciones perfectas para que se propague un grupo prolífico y de rápida evolución de organismos. (Crédito de la imagen: Janine Haueisen).

Semillas resistentes y detección temprana
Las prácticas agrícolas innovadoras pueden ser la clave para resolver el problema. 

Un estudio en Dinamarca se mostró prometedor al plantar mezclas de semillas que portan una variedad de genes resistentes a la infección por hongos, según Gurr.

Además, en 2020, un equipo de la Universidad de Exeter descubrió una nueva química que permitirá que nuevos antifúngicos creen mecanismos que eviten que los hongos desarrollen resistencia. Los científicos descubrieron que el nuevo antifúngico podría usarse contra la mancha de Septoria tritici en el trigo, el tizón del arroz y el carbón del maíz y contra el hongo que causa la enfermedad de Panamá en los bananos.

“La tecnología puede resultar crucial”, dice Gurr. La inteligencia artificial, la ciencia ciudadana y las herramientas de teledetección como los drones permiten la detección temprana y el control de brotes.

Los autores reiteran que proteger los cultivos globales requiere un enfoque unificado que reúna a los agricultores, la industria agrícola, los fitomejoradores, los biólogos, los gobiernos, los encargados de formular políticas y los financiadores.

“Recientemente, hemos visto al mundo unirse ante la amenaza para la salud humana que representa el COVID-19. Ahora necesitamos urgentemente un enfoque global unido para abordar la infección por hongos, con más inversiones para construir sobre las semillas de la esperanza y evitar que se convierta en una catástrofe global que hará que la gente muera de hambre”, destaca Gurr. 

Efecto The Last of Us
La serie apocalíptica «The Last of Us» sobre hongos cordyceps que convierten a los humanos en zombis ha despertado el interés de los hongos entre el público general.

“Si bien la historia es ciencia ficción, advertimos que podríamos ver una catástrofe de salud global causada por la rápida propagación mundial de infecciones fúngicas a medida que desarrollan una resistencia cada vez mayor en un mundo que se calienta”, subraya Gurr.

Hongos.
La aceleración del cambio climático empeorará la prevalencia de infecciones fúngicas que dañan las cosechas.

¿Por qué los hongos son tan omnipresentes?La aceleración del cambio climático empeorará la prevalencia de infecciones fúngicas que dañan las cosechas.
Los científicos advierten en el informe de una “tormenta perfecta” que está provocando que las infecciones fúngicas se propaguen rápidamente.

“Entre los factores está el hecho de que los hongos son increíblemente resistentes y permanecen viables en el suelo hasta por 40 años, con esporas en el aire que pueden viajar entre continentes. También son extremadamente adaptables, con una diversidad genética ‘fenomenal’ entre especies”, explican los investigadores.

Además, la agricultura moderna que utiliza cultivos genéticamente uniformes crea las condiciones perfectas para que se propague un grupo prolífico y de rápida evolución de organismos. 

Los hongos también están «bien equipados» para evolucionar más allá de los medios tradicionales para controlar su propagación.  

“El uso cada vez más generalizado de tratamientos antimicóticos que se dirigen a un solo proceso celular fúngico significa que los hongos pueden desarrollar resistencia a estos fungicidas de modo que ya no sean efectivos. Esto obliga a los agricultores a utilizar concentraciones cada vez mayores de fungicidas en un intento por controlar la infección, lo que puede acelerar el ritmo de desarrollo de la resistencia”, detallan los científicos.

Los “cultivos olvidados” podrían ser clave para impulsar la resiliencia del sector agrícola. 

Mediante el modelado de nichos climáticos, una nueva investigación ha identificado cómo los cultivos alimentarios olvidados pueden diversificar o reemplazar los principales cultivos básicos en el África subsahariana para 2070 y beneficiar el suministro de micronutrientes.

La biodiversidad alimentaria es un tema que «a menudo falta en las conversaciones», dijo anteriormente a FoodIngredientsFirst Dan Saladino, autor de «Eating to Extinction: The World’s Rarest Foods and Why We Need to Save Them » .  

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