Federico Ceballos-Sierra, de la Universidad de Illinois, examina las plantas de café en la finca de su familia en Colombia. Es el autor principal de un estudio que estima cómo afectará el cambio climático a la producción de café de Colombia. Crédito: Facultad de AC ES, Universidad de Illinois.

Si su día comenzó con una taza de café, es muy probable que su bebida matutina provenga de Colombia. Hogar de algunos de los mejores granos de Arábica, el país es el tercer productor de café más grande del mundo.

El cambio climático plantea nuevos desafíos para la producción de café en Colombia, al igual que para la producción agrícola en cualquier parte del mundo, pero un nuevo estudio de la Universidad de Illinois muestra que los efectos varían ampliamente según el lugar donde crezcan los granos de café.

«Colombia es un país grande con una geografía muy distinta. La Cordillera de los Andes atraviesa el país desde su esquina suroeste a noreste. Actualmente, el café colombiano crece en áreas con diferentes niveles de altitud, y los impactos climáticos probablemente serán muy diferentes para baja altitud y alta regiones de altitud «, dice Sandy Dall’Erba, profesora del Departamento de Economía Agrícola y del Consumidor (ACE) y directora del Laboratorio de Aplicaciones de Economía Regional (REAL) en la U de I. Dall’Erba es coautora del estudio, publicado en Sistemas Agrícolas.

Otros estudios sobre el futuro de la producción de café han considerado el país en su conjunto o se han centrado en algunas áreas dentro del país.

Dall’Erba y el autor principal Federico Ceballos-Sierra, quien recientemente obtuvo un Ph.D. de ACE, analice el clima y la producción de café de todo el país, desglosado en 521 municipios. Este alto nivel de información detallada les permite identificar variaciones regionales significativas.

«Colombia no va a experimentar una reducción de la productividad en general. Pero cuando analizamos el impacto entre los municipios, vemos muchas diferencias que se pierden en el promedio nacional. Eso tiene importantes implicaciones para los caficultores que viven en un municipio en comparación con otro», dijo Ceballos. -Dice Sierra.

«Los municipios de baja altitud se verán afectados negativamente por el cambio climático, y miles de agricultores y sus familias en estas áreas verán comprometidos sus medios de vida porque es probable que la productividad caiga por debajo de su punto de equilibrio a mediados de siglo», afirma.

Los investigadores analizan los datos climáticos de 2007 a 2013 en los 521 municipios productores de café de Colombia y evalúan cómo la temperatura y la precipitación afectan el rendimiento del café. Posteriormente, modelaron las condiciones climáticas anticipadas de 2042 a 2061 y la producción futura de café para cada municipio.

A nivel nacional, estiman que la productividad aumentará un 7,6% para 2061. Pero este pronóstico cubre un amplio margen de diferencias espaciales, que van desde un aumento del 16% en las regiones de gran altitud (1.500 metros o 5.000 pies sobre el nivel del mar) hasta un 8,1%. Disminución en regiones de baja altitud. El aumento de las temperaturas beneficiará a áreas que ahora son marginales para la producción de café, mientras que las áreas que actualmente son lugares privilegiados para el cultivo de café serán demasiado cálidas y secas en el futuro.

Ceballos-Sierra creció en una finca de café en el distrito de Tolima de Colombia, y ha visto de primera mano cómo las condiciones climáticas cambiantes afectan la producción.

«La finca de mi familia está a unos 1.900 metros sobre el nivel del mar. Hace veinte años, la gente la consideraba un área marginal superior de cultivo de café. Pero ahora estamos obteniendo mejoras significativas en el rendimiento«, dice.

Mientras tanto, los productores de café en las zonas bajas ven una disminución de los rendimientos, mientras que las plagas que se alimentan de las plantas de café, como el barrenador del grano de café, se están volviendo más agresivas y prevalentes.

Los resultados de la investigación tienen importantes implicaciones tanto para los productores de café como para los responsables de la formulación de políticas.

«En el futuro, será más beneficioso cultivar café más arriba en las montañas. Entonces, para aquellos que pueden pagarlo, comprar tierras en esas áreas sería una buena inversión», afirma Dall’Erba. «El gobierno podría querer considerar la construcción de infraestructuras como carreteras, sistemas de agua, torres de electricidad y comunicaciones que permitan a los agricultores de lugares más elevados acceder fácilmente a los centros y ciudades cercanos donde puedan vender sus cultivos. Esperaríamos más asentamientos y un creciente necesidad de servicios públicos en esos lugares «.

Sin embargo, debido a que la reubicación es costosa, no será necesariamente una opción para la mayoría de los 550.000 pequeños productores de café de Colombia, quienes deberán encontrar otras formas de adaptarse. Los agricultores podrían implementar nuevas estrategias, como un riego más frecuente, un mayor uso de la sombra del bosque o el cambio a diferentes variedades de café u otros cultivos.

«Nuestra investigación presenta lo que anticipamos que sucederá dentro de 20 a 40 años, dadas las condiciones y prácticas actuales. Los estudios futuros pueden analizar diferentes estrategias de adaptación y sus costos, y evaluar qué opciones son las mejores. Más allá del horizonte de 40 años en el que nos enfocamos , las perspectivas podrían ser más sombrías sin una adaptación. La producción no puede seguir avanzando a niveles más altos. De hecho, ninguna cima de montaña está por encima de los 5.800 metros (18.000 pies) en Colombia «, dice Dall’Erba.

Los formuladores de políticas de Colombia también pueden enfocarse en apoyar a los agricultores que ya no podrán ganarse la vida cultivando café, para que puedan hacer la transición a otra cosa, afirma Ceballos-Sierra.

«Examinar estas estimaciones regionales nos permite hacer predicciones y proporcionar sugerencias de políticas. Las estrategias específicas adaptadas al lugar deberían orientar la forma en que la producción de café se adapta a las condiciones climáticas futuras en Colombia», concluye.

Los investigadores dicen que sus hallazgos también pueden aplicarse a otros lugares de cultivo de café, incluidos Hawai, California y Puerto Rico en los Estados Unidos.

El artículo, «El efecto de la variabilidad climática en la productividad del café colombiano: un enfoque de modelo de panel dinámico», se publica en Sistemas Agrícolas .

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